Le nom de John James Audubon est familier à tous les ornithologues, mais pourquoi? En apprendre davantage sur la vie et l'héritage de cet homme peut aider chaque ornithologue à apprécier à quel point Audubon a influencé ce que l'ornithologie est devenue aujourd'hui.

Nom : Jean Jacques Audubon (Jean-Jacques Fougère Audubon)
Naissance : 26 avril 1785, Les Cayes, Haïti
Décès : 27 janvier 1851, New York, United States

A propos de John James Audubon

John James Audubon était un enfant illégitime, né dans la plantation de sucre de son père en Haïti.

Sa mère - la maîtresse de son père - est morte alors qu'il n'avait que quelques mois. Dans sa petite enfance, les révoltes d'esclaves et l'agitation générale dans les colonies françaises des Caraïbes ont incité son père à retourner en France, et Audubon a grandi près de Nantes, sur la Loire dans l'ouest de la France. Enfant, Audubon aimait être à l'extérieur, que ce soit pour la chasse, la pêche, l'équitation, la randonnée ou, bien sûr, les oiseaux. Il s'intéressait aussi à l'art et à la musique.

En 1803, Audubon émigre aux États-Unis et anglicise son nom, devenant John James au lieu de Jean-Jacques. Il a d'abord vécu à Mill Grove, un domaine familial Audubon en Pennsylvanie à 20 miles de Philadelphie, apprenant à superviser les opérations minières sur la propriété. Il a commencé à étudier les oiseaux américains, et a développé ses talents dans l'art. Il a également rencontré Lucy Bakewell, une jeune femme d'un domaine voisin qui partageait beaucoup de ses intérêts dans le monde naturel.

Lorsque le potentiel minier de la propriété se révéla moins rentable que prévu, Audubon déménagea au Kentucky, épousant Lucy Bakewell en 1808. Ils auraient finalement quatre enfants - deux filles, Lucy et Rose, qui moururent très jeunes - et deux fils, Victor Gifford Audubon. (1809-1860) et John Woodhouse Audubon (1812-1862).

Comme les temps économiques ont fluctué, Audubon est devenu une version frontière d'un touche-à-tout, en essayant divers emplois pour soutenir sa famille. Il était un portraitiste à succès, a enseigné des cours de dessin et a passé plusieurs années en tant que marchand. Il a également fondé une minoterie et a travaillé dans la taxidermie. Pendant ce temps, il a beaucoup voyagé, passant du temps dans le Mississippi, le Missouri, l'Alabama, la Floride, l'Ohio et la Louisiane. Il a souvent travaillé avec les Amérindiens et a développé une grande appréciation pour leurs philosophies. Partout où il allait, cependant, il continuait à étudier les oiseaux, les amenant à en apprendre davantage sur leur comportement.

En 1812, alors que la guerre avec la Grande-Bretagne commençait, Audubon abandonna sa nationalité française et devint un citoyen américain naturalisé.

Au début des années 1820, Audubon a commencé à se concentrer davantage sur son objectif personnel de peindre tous les oiseaux en Amérique. Il a voyagé encore plus pour rechercher des spécimens ornithologiques - des oiseaux qu'il a chassés pour étudier dans la main. Il a posé des spécimens en utilisant des fils pour les mettre dans les bonnes positions, sur la base de ses observations intimes sur le terrain de la façon dont chaque oiseau s'est réellement déplacé et s'est comporté. En 1824, il a tenté de publier son travail - qu'il avait baptisé Birds of America - à Philadelphie, mais sans succès.

En 1826, Audubon se rendit en Angleterre pour tenter une nouvelle publication, et réussit finalement à publier ses œuvres d'art de façon fragmentée, les abonnés payant les tirages au fur et à mesure qu'ils étaient achevés. De cette façon, les 435 tirages qui composent la première édition de Birds of America ont été publiés par étapes de 1827 à 1838.

Tout au long des années 1830, Audubon continua de voyager entre l'Angleterre et les États-Unis, cherchant toujours plus d'occasions d'observer des oiseaux qu'il n'avait pas encore vus en détail. Comme son travail a continué à gagner en popularité, sa notoriété a augmenté et il a reçu plusieurs honneurs. En 1839, il acheta une propriété dans le nord de Manhattan, à New York, d'où il continua à voyager pour faire connaître de nouvelles éditions de son travail, qui comprenaient souvent de nouvelles plaques ne faisant pas partie des éditions précédentes.

Bien qu'Audubon ait voyagé dans l'ouest américain et ait espéré documenter beaucoup d'espèces occidentales, sa santé échouait.

En 1848, il a commencé à présenter des symptômes de démence, qui auraient probablement été diagnostiqués comme la maladie d'Alzheimer aujourd'hui. Après sa mort en 1851, il a été enterré près de chez lui à Manhattan.

Contributions à Birding

Tout au long de sa vie, John James Audubon a été naturaliste, ornithologue et artiste, et ses contributions à l'ornithologie moderne ne peuvent être surestimées.

  • Birds of America a révolutionné l'art aviaire, Audubon illustrant des oiseaux grandeur nature dans des poses réalistes, montrant des postures typiques et comprenant souvent des comportements uniques ou des morceaux d'habitat qui distinguaient chaque espèce. Le réalisme de son œuvre a séduit autant les ornithologues que les non-ornithologues, et a permis de faire connaître les oiseaux américains et les oiseaux intrigants.
  • Au cours de ses voyages et de ses observations ornithologiques, Audubon a découvert 25 espèces d'oiseaux auparavant non documentées aux États-Unis et a relevé 12 sous-espèces jusqu'alors inconnues.
  • L'intérêt personnel d'Audubon pour l'ornithologie l'a amené à attacher des ficelles autour des pattes du phoebe de l'Est, le premier exemple de baguage d'oiseaux enregistré en Amérique du Nord. Il a observé que les oiseaux retournaient aux mêmes aires de nidification chaque printemps.
  • Bien qu'il ait été fondé longtemps après sa mort, la National Audubon Society est nommée en son honneur. L'organisation continue de promouvoir la conservation des oiseaux et de leurs habitats, sujets que Audubon a résolument traités dans ses écrits ultérieurs.
  • Plus de 30 lieux sont nommés en l'honneur d'Audubon, y compris de nombreux parcs, refuges et sanctuaires, ainsi que des écoles, des routes et des ponts. Des endroits aux États-Unis et en France portent son nom.

Oiseaux nommés d'après John James Audubon

Malgré son immense influence sur l'ornithologie américaine, peu d'oiseaux portent directement le nom d'Audubon, le plus grand honneur que n'importe quel ornithologue puisse imaginer et qui assure son nom.

  • Oriole d'Audubon ( Icterus graduacauda )
  • Puffin d'Audubon ( Puffinus lherminieri )
  • Paruline à croupion jaune, sous-espèce d'Audubon ( Setophaga coronata auduboni )

Photo - Paruline à croupion jaune, sous-espèce d'Audubon © Dan Pancamo

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